Il DNA delle ossa dellorecchio di quattro bambini

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Il DNA delle ossa dell’orecchio di quattro bambini sepolti migliaia di anni fa ha affermato la convinzione che il continente ospitasse una grande diversità di gruppi prima che i Bantus iniziassero ad allevare bestiame, come abbiamo riferito l’anno scorso. #ScienceMagArchives

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Persone come questi cacciatori-raccoglitori Baka una volta andavano ben oltre la loro attuale patria in Africa centrale.

 

CYRIL RUOSO / IMMAGINI MINDEN

Il DNA delle sepolture di bambini rivela un paesaggio umano “profondamente diverso” nell’antica Africa

Di Ann GibbonsJan. 22 gennaio 2020, 13:00

L’Africa centrale è troppo calda e umida perché il DNA antico possa sopravvivere, o almeno così pensavano i ricercatori. Ma ora le ossa di quattro bambini seppelliti migliaia di anni fa in un rifugio roccioso nelle praterie del Camerun hanno prodotto abbastanza DNA da poter essere analizzato dagli scienziati. È il primo DNA antico di esseri umani nella regione e, come riporta oggi il team su Nature, riserva molteplici sorprese. Per prima cosa, l’area oggi è la patria dei parlanti bantu, il gruppo di maggioranza nell’Africa occidentale e centrale. Ma i bambini si sono rivelati più strettamente imparentati con cacciatori-raccoglitori come i Baka e gli Aka – gruppi tradizionalmente noti come “pigmei” – che oggi vivono ad almeno 500 chilometri di distanza nelle foreste pluviali dell’Africa centrale occidentale.

“Nella presunta culla delle lingue bantu e, quindi, del popolo bantu, queste persone sono fondamentalmente cacciatori-raccoglitori ‘pigmei'”, dice Lluís Quintana-Murci, genetista della popolazione presso l’Istituto Pasteur e il CNRS, l’agenzia di ricerca nazionale francese, che non faceva parte del nuovo studio. Lui e altri hanno a lungo sospettato che questi gruppi avessero una gamma più ampia prima che la popolazione bantu esplodesse 3000 anni fa. La seconda grande sorpresa è arrivata quando il team ha confrontato il DNA dei bambini con altri dati genetici provenienti dall’Africa e ha trovato indizi che i Baka, Aka e altri cacciatori-raccoglitori dell’Africa centrale appartengono a uno dei lignaggi più antichi degli esseri umani moderni, con radici che risalgono al passato. 250.000 anni.

Nel nuovo studio, genetisti e archeologi hanno prelevato campioni dalle ossa dell’orecchio interno ricche di DNA dei quattro bambini, che furono sepolti 3000 e 8000 anni fa nel famoso sito archeologico di Shum Laka. I ricercatori sono stati in grado di sequenziare genomi completi di alta qualità da due dei bambini e genomi parziali dagli altri due. Confrontando le sequenze con quelle degli africani viventi, hanno scoperto che i quattro bambini erano cugini lontani e che tutti avevano ereditato circa un terzo del loro DNA da antenati più strettamente imparentati con i cacciatori-raccoglitori dell’Africa centrale occidentale. Altri due terzi del DNA dei bambini provenivano da un’antica fonte “basale” nell’Africa occidentale, inclusi alcuni da una “popolazione fantasma da tempo perduta di esseri umani moderni che non conoscevamo prima”, afferma il genetista della popolazione David Reich dell’Università di Harvard, capo dello studio.

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La scoperta sottolinea la diversità dei gruppi africani che abitavano il continente prima che i Bantus iniziassero ad allevare bestiame negli altopiani erbosi dell’Africa centrale occidentale. I Bantu producevano ceramica e ferro forgiato, e le loro popolazioni in rapida espansione spostarono rapidamente i cacciatori-raccoglitori in tutta l’Africa. L’analisi del DNA di un periodo precedente a questa espansione offre “uno scorcio di un paesaggio umano che è profondamente diverso da quello di oggi”, afferma Reich.

Il team ha confrontato il DNA dei bambini con il DNA antico estratto in precedenza da un individuo di 4500 anni dalla grotta di Mota in Etiopia e sequenze di altri africani antichi e viventi, utilizzando vari metodi statistici per capire come erano tutti correlati, quali gruppi venivano per primi e quando si sono separati. Il nuovo e audace modello del team riporta le origini dei cacciatori-raccoglitori dell’Africa centrale da 200.000 a 250.000 anni fa, non molto tempo dopo che la nostra specie si è evoluta. Il modello suggerisce che il loro lignaggio si separa da altri tre lignaggi umani moderni: uno che porta ai cacciatori-raccoglitori Khoisan nell’Africa meridionale, uno agli africani orientali e uno a una popolazione “fantasma” ormai estinta.

Una prima diversificazione degli esseri umani moderni si adatta alla grande variazione osservata nei fossili dei primi Homosapiens, afferma la paleoantropologa Katerina Harvati dell’Università di Tubinga, che non fa parte di questo studio. I lignaggi si sarebbero separati e si sarebbero trasferiti in diverse parti dell’Africa da 200.000 a 250.000 anni fa, preservando la loro distinzione solo occasionalmente incrociandosi ai confini.

Ma altri dicono che sebbene il nuovo studio offra nuove prove convincenti, i dati non sono ancora abbastanza solidi per costruire un modello affidabile. “Deve essere ulteriormente testato con ulteriori dati dell’intero genoma dal DNA moderno e, se possibile, antico di più africani”, afferma la genetista evoluzionista Sarah Tishkoff dell’Università della Pennsylvania.

Potrebbe essere possibile. Una terza lezione chiave dallo studio è che dopotutto il DNA antico può essere estratto dalle ossa in Africa centrale. “Il futuro non è così desolante per il DNA antico in queste regioni”, afferma il genetista della popolazione Joshua Akey della Princeton University.

Pubblicato in:

Africa

Archeologia

Evoluzione

doi: 10.1126 / science.abb0090

Ann Gibbons

Ann è una corrispondente che contribuisce per Science.

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